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jueves, 31 de agosto de 2017

El lenguaje evolucionó originalmente para enseñar a nuestros parientes

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language originally evolved to teach kin… an adaptation that originally functioned to increase the accuracy, reduce the costs, and increase the scope of teaching.


Que sepamos, por ahora, el Rey de la Noche, en Juego de Tronos, no habla. Por lo que sabemos también, los muertos vivientes solo emiten rugidos más parecidos a los de los animales. Podemos estar seguros, pues, que los vivos de los Siete Reinos vencerán, sin duda al ejército del Rey de la Noche. A continuación, traduzco extractado el trabajo de Laland en el que justifica la afirmación que sirve de título a esta entrada: que el lenguaje evolucionó para la enseñanza de conocimientos y habilidades entre individuos relacionados genéticamente. Parece que otros animales “enseñan” en cierta medida pero sólo los humanos disponen de lenguaje capaz de transmitir conocimientos y habilidades. El asunto tiene interés también para la discusión acerca de qué deberíamos enseñar en las escuelas.



El lenguaje es una exaptación seleccionada para la enseñanza


Utilizo el término "enseñanza" ampliamente, refiriéndome no sólo a la tutela explícita,o a la enseñanza de habilidades concretas sino también al traspaso de conocimientos concretos que resulta en que el pupilo aprenda y a un conjunto de procesos más sutiles, por ejemplo, al uso del contacto visual, las referencias comunes a un objeto y la emisión de sonidos para llamar la atención del pupilo e indicarle a qué debe prestar atención o a qué hace referencia la utilización de un símbolo.

La enseñanza y la cultura acumulada coevolucionaron en nuestros antepasados, creando por primera vez en la historia de la vida en la tierra una especie que enseñaba a sus parientes en muy variados y numerosos contextos circunstanciales. Es más probable que se enseñe y que se aprenda cuando los costes de enseñar son bajos (o compensa incurrir en ellos porque el aprendizaje reduzca el coste de alimentar al pupilo) o cuando lo que se enseña puede ser transmitido de forma muy precisa y eficaz o cuando la relación – genética – entre el profesor y el alumno es muy estrecha…

El lenguaje es un rasgo de este tipo. En primer lugar, el lenguaje es una herramienta extremadamente barata para la enseñanza. Decirle a alguien dónde encontrar un alimento es mucho más fácil que llevarlo hasta allí. Explicar a un niño que las bayas rojas son venenosas es más sencillo que hacerlo a través de otros medios. Un simple “Sí” o “No” o “Por aquí. Por ahí, no” permite al maestro proporcionar orientación útil a un alumno y a éste adquirir una nueva habilidad a bajo coste.

… el lenguaje es una forma extraordinariamente precisa de enseñar, aportando una precisión a la transferencia de información que es prácticamente imposible de lograr por otros medios (lo que)… significa que la enseñanza a través del lenguaje aumenta considerablemente la transferencia de conocimiento. Las expresiones simples que llevan mensajes como “presta atención”, “cava aquí”, “más deprisa” o “por aquí” proporcionan pistas valiosísimas, ayudando al alumno a centrarse en qué acciones ha de imitar o dónde puede utilizar las nuevas habilidades que ha aprendido. Una vez que un individuo enseña y aprende, el lenguaje es, de lejos, el medio más eficiente para hacerlo. Es por eso que casi toda la enseñanza en las sociedades humanas ocurre a través del uso del lenguaje.

Además, el lenguaje extiende la gama de fenómenos que se pueden enseñar, permitiendo el conocimiento de conceptos abstractos que se imparten, la comprensión de los cuales puede mejorar significativamente el rendimiento del alumno. También permite instruir a otros sobre el pasado y el futuro, sobre eventos u objetos que no están presentes, esto es, distantes en el espacio o en el tiempo.


Los análisis teóricos demuestran que es más probable que la enseñanza sea ventajosa entre parientes cercanos que entre individuos no relacionados


… y hace 2 millones de años nuestros antepasados ​​vivían en pequeños grupos de personas relacionadas entre sí por lazos de parentesco. En estos grupos, la crianza de los infantes debía de ser una labor cooperativa, esto es, que dependía de la existencia de individuos que no eran las madres de las criaturas pero que ayudaban a éstas en la crianza ('allomothering')… 

Que la infancia de los humanos y, por tanto, el período de tiempo en el que las criaturas dependen de sus cuidadores para sobrevivir sea inusualmente larga en comparación con otros animales, hace que sea eficiente enseñar habilidades a los niños ya que los costes de enseñar se compensan si adelantan la edad en que los niños pueden valerse por sí mismos en términos de alimentación y cuidado. Cuanto más rápidamente se enseñe a los niños a valerse por sí mismos, menor será la carga que soportan los padres.

Las teorías más recientes sobre la evolución del hombre primitivo sugieren que el aumento del tamaño del cerebro coincidió con la fabricación de herramientas y con el transporte de piedras, con la expansión en la variedad y calidad de la dieta alimenticia y con una mayor plasticidad del cerebro. Esto significa que había mucho que enseñar puesto que nuestros antepasados ​​homínidos subsistían con una dieta omnívora amplia, dependiente de la recolección de muy diferentes plantas y de la habilidad en el uso de herramientas.


Esta hipótesis es compatible con lo que sabemos de la Evolución humana


  • En primer lugar, si el lenguaje evoluciona para enseñar a los parientes, esperaríamos que el lenguaje fuera honesto y la enseñanza, para ser eficaz, ha de ser honesta puesto que enseñar algo que se sabe que es erróneo o falso supone, simplemente desperdiciar el tiempo y esfuerzo del profesor.
  • El lenguaje es, pues, cooperativo puesto que el contexto de la enseñanza y el aprendizaje es un contexto cooperativo. No plantea dificultad alguna explicar por qué beneficia a un tutor impartir información valiosa a un alumno, si al hacerlo enseña habilidades a un familiar puesto que, de ese modo, el profesor está aumentando sus posibilidades de reproducción (en la medida en que comparte genes con el pupilo ya que éste es un pariente)
  • Uno de los problemas que tiene la imitación como mecanismo para el aprendizaje es que el comportamiento del imitado se compone de un flujo constante de conductas o acciones, lo que significa que, para el pupilo, no es evidente qué debe copiar y qué no o qué acciones son relevantes y cuándo comienzan y cuándo terminan tales conductas. En este contexto, un signo lingüístico (o no lingüístico) tiene un valor inapreciable.
  • Una vez establecida, la enseñanza a través del lenguaje puede aplicarse a múltiples habilidades y, especialmente, a las más difíciles de aprender.
  • La ampliación de la dieta de los homínidos se asocia con alimentos ricos en nutrientes pero difícilmente accesibles (había que extraerlos o cazarlos, no simplemente recogerlos) y que necesitaban ser procesados (cocinarlos)… lo que requiere no solo usar herramientas sino de habilidades tecnológicas. La enseñanza de métodos de recolección, caza… fabricación de herramientas, preparación de alimentos y habilidades en su procesamiento, mantenimiento del fuego y la defensa colectiva requerían la acción coordinada de varios individuos y todas estas actividades se beneficiarían – en su eficacia – de la capacidad de dar instrucciones verbales.
  • Esta ampliación de la dieta de homínidos se asocia con una mayor dependencia de alimentos a los que es difícil acceder pero ricos en nutrientes que requirieron extracción de un sustrato y alguna forma de procesamiento. A menudo, este procesamiento de alimentos requiere no sólo el uso de herramientas sino el desarrollo de una tecnología previa. La enseñanza de métodos de recolección y caza, de construcción de herramientas, de preparación de alimentos y de habilidades para procesar alimentos, o para mantener un fuego y de defensa colectiva, algunas de las cuales requerían la acción coordinada de múltiples individuos, se habrían beneficiado particularmente de la existencia de instrucciones verbales
  • Ningún animal aparte de los humanos (y quizás sus antepasados ​​inmediatos) desarrolló el lenguaje y solo los humanos se han dedicado extensivamente a la enseñanza.
  • … El lenguaje puede haber coevolucionado con la complejidad cultural como un medio de facilitar y mejorar la adquisición de habilidades vitales transmitidas socialmente en homínidos jóvenes. De acuerdo con esta hipótesis, un reciente estudio experimental demostró que… la transmisión de la tecnología de construcción de herramientas de piedra mejora con la enseñanza y particularmente con el lenguaje, pero no con la imitación o emulación


Kevin N. Laland, The origins of language in teaching, Psychonomic Bulletin & Review February 2017, Volume 24, Issue 1, pp 225–231

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